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全球首宗NFT內線交易案遭美國FBI起訴

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科技產業資訊室(iKnow) - 陳家駿 發表於 2022年6月20日
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全球首宗NFT內線交易案遭美國FBI起訴

2021年號稱元宇宙橫空出世大放異彩之元年,各行業均競相投入此一夯到不行的新興領域,但就在元宇宙尚處於萌芽未定之際,其間卻應運而生出迄今最落地之具體成熟的項目:NFT非同質化代幣(Non-Fungible Tokens),惟其推出以來雖風行全球所向披靡,但在一直被質疑其終將泡沫化聲浪下,近來市場熱度已漸有衰退。

而值此時,全球最大NFT交易平台OpenSea之前產品經理Nathaniel Chastain,今年6月1日在紐約被捕,遭指控不法操作數位資產,這是美國首次偵辦NFT平台上內線交易(inside information)之刑事案件,同日司法部紐約州南區聯邦檢察官和聯邦調查局(FBI)宣布起訴Chastain (USA v. Nathaniel Chastain, Indictment, No. 22 CRIM 302 (S.D.N.Y.) filed May 31, 2022),涉嫌觸犯NFT相關之電信詐欺(wire fraud)和洗錢罪(money laundering)。

其實稍早之前在3月時,即有NFT賣家Nguyen和Llacuna被指控進行電信欺詐與洗錢罪,彼等推銷Frosties NFT,在得款數小時後突放棄該項目並停用網站,並將投資者的加密代幣資金轉到其控制之加密錢包中,詐騙約達110萬美元,惟此只是對大眾之一般詐欺案。本案則是全球加密圈中第一宗起訴之「NFT內線交易」案,展現美國司法部對違法加密貨幣之積極執法,已一反過去其針對白領之金融犯罪相對保守之態度,業界預估這可能是聯邦司法機構對新興金融科技領域執法的開始,將開啟打擊區塊鏈領域中非法操縱NFT市場的犯行。

OpenSea公認是全球最大的NFT線上拍賣市場,其禁止職員濫用所掌握平台首頁展出之NFT相關機密資訊,去買賣該等NFT產品圖利。本案起訴書指控:Chastain因工作上可預先知悉在平台首頁上,將銷售哪些NFT之商業機密,竟利用此事先所掌握之資訊,不當謀取個人的不法利益,明顯違反對其雇主OpenSea之信任與信賴義務(duties of trust and confidence),Chastain於遭指控內線交易後不久即被解僱。

Chastain當時的工作正是挑選NFT,決定哪些NFT能在OpenSea網站的首頁上展現,簡單講其係操NFT可否上架之生殺大權,但到最後實際出現在首頁之前,對於選出哪些擬上架拍賣的NFT,平台規定要保密。這是由於NFT去年夯到不行,只要登上OpenSea首頁通常都可能大賣,尤其在展示後購買者願意為該NFT支付的價格、以及同一NFT鑄造者所製作出來的其他NFT的價格,通常會大幅上漲。因此Chastain作為操盤手,當然知道哪些NFT產品經上架後價值會飆升,因此他就趁著近水樓臺利用此種內部資訊,多次提前買入即將被推薦的NFT產品,然後再以高價出售。

起訴書指控Chastain約從2021年6月到9月,濫用其知悉在首頁上將展示哪些NFT之機密資訊,總計在11次產品上架前內線炒作,共購買了45個NFT,而每次Chastain都是在NFT展示於首頁前不久,就先秘密購買。舉例而言,2021年8月初,OpenSea出現一款名為“The Brawl 2”的NFT,於上架之前幾分鐘,Chastain就搶先購買4個,然後在幾個小時內將其以兩倍價格出售;一週後Chastain重施故技在首頁展示前,又預先搶購10個 "Flipping and spinning"的NFT,然後以250到300%的價格出售;9月中又以同一手法再買了 "Spectrum of a Ramenfication Theory" 的NFT,而大賺4倍之多。總之,Chastain濫用內線資訊,以購入價格之2到5倍來高價牟利。

為了掩飾私下買賣NFT的行為,Chastain使用匿名的OpenSea帳號,因為不敢以其過去自己名下的公開賬戶來買進賣出,故他另開設其他沒有任何先前交易記錄之新的以太坊帳戶,透過這些匿名數位貨幣錢包轉移資金買賣NFT,以掩蓋其不法犯行。但在區塊鏈「凡走過必留下痕跡」之技術特性下,帳本上所有的交易都共同被永遠記錄且係公開透明,故事後可驗證並追蹤其上所交易之異動,進而追查出Chastain的犯行。

起訴書指控被告觸犯二罪行:電信詐欺和洗錢罪,電信欺詐是一種涉及在州際或國界間使用包括電話、傳真、電郵、社群媒體、互聯網及其他電信形式之欺詐行為。Chastain故意設計詐欺獲取金錢之計劃和手段,透過互聯網和對外貿易中通信傳輸方式,濫用OpenSea的機密商業資訊,購買其知道將在平台上具有價值的NFT,然後再高價轉售牟利,違反對OpenSea之義務以詐欺手段執行其犯罪,故依電信詐欺予以起訴(Title 18, United States Code, Section 1343)

其次,Chastain知其所涉及金融交易的財產代表非法活動之收益,實際上進行這種非法交易,係涉及美國法18 U. S. C. § 1956(c) (7) 洗錢工具規定之特定非法活動收益,明知交易的全部或部分,係為隱瞞和掩飾特定非法活動收益的性質、地點、來源、所有權和控制設計而為移轉犯行,故依洗錢罪起訴(Title 18, United States Code, Section 1956 (a) (1) (B))Chastain被控罪名最高可判處20年監禁。

本件性質上究竟可否看成使價格上漲從中營利而構成一項證券,雖可依美國最高法院判例SEC v. W.J. Howey Co.案中所確立Howey Test之4個測試標準,來實質檢驗一項數位資產是否構成投資套利工具之證券,但NFT內線操作案尚迄無前例;而針對NFT是否屬於證交法所規範之證券,去年雖也有Jeeun Friel v. Dapper Labs案,但現正繫屬於紐約州法院審理中未有定案,因此司法部對此非無疑慮,故未貿然依1934年證券交易法(Securities Exchange Act)之第10(b)條(禁止證券買賣交易之詐欺條款),和SEC所頒運用操縱和欺騙行為規則(Employment of Manipulative and Deceptive Practices) 10b-5(包含聯邦證券法一般的、catch-all式之反欺詐條款)予以起訴,反而是轉以電信詐欺為法律依據,如此被告一旦濫用雇主之機密資訊而詐欺收益,再透過系統移轉就可定位成洗錢,司法部即無需執著於是否得將NFT歸類為證券,即得處理。

本案如構成犯罪,日後在NFT領域之刑事指控可能將變得普遍。不過,熟悉區塊鏈技術之法律論者則認為,司法部的起訴理由似屬薄弱,因OpenSea雖可對Chastain提起民事訴訟索賠,但其是否真的構成刑事犯罪則猶待商榷。因內線交易通常涉及公開交易之「證券」,但本案之指控,卻集中在司法部所宣稱被告違反「對雇主之職責而涉嫌濫用公司秘密資訊」。由於司法部並非依證券法起訴,因此其指控內線交易之理由稍有牽強,蓋NFT目前迄尚未被視為證券,故司法部雖指控係內線交易但卻又繞道依電信欺詐和洗錢罪來起訴。另外論者以為,去年在NFT市場的銷售額估計有176億美元,本案被告從涉嫌欺詐所賺取利益則相對少,但司法部此指控甚有疑義,因為在Chastain此種相對小的犯罪行為中,並沒有人因其買賣NFT而受到財產上之損害。

不過,司法部早已遇見及此,經預先設計後有備而來,程序上迴避一般內線交易調查案交由SEC證券交易委員會(Securities and Exchange Commission)處理之慣例,本案調查特別由FBI的國家加密貨幣執法團隊(National Cryptocurrency Enforcement Team)主導,並由證券和商品欺詐特別工作組(Securities and Commodities Fraud Task Force)操盤偵辦,而刻意將證券歸SEC管轄之脈絡區隔開來,以阻斷其可能被認為傳統之證券案,已可見其端倪。

總之,本案涉及濫用「NFT之內線資訊」是否構成「證券之內線交易」,還是可單獨自電信詐欺與洗錢罪切入,已引起廣大關注,而起訴僅是檢察官代表國家之犯罪指控,究竟此種NFT操作是否違法,需經法庭審判最終論定是否有罪,將來鹿死誰手尚待後續分解。

類似案件如果發生在我國之交易平台,是否能依「詐欺或背信罪」相繩,端視被告利用內線資訊交易,是否構成屬於所謂「實施詐術」得到財產上不法之利益;或是否構成為他人處理事務時,意圖為自己不法利益或損害本人之利益,而為違背其任務之行為,「致生損害於本人」之財產或「其他利益者」(如損壞平台業者商譽及營業上之利益)而定。(2678字;圖1)


作者資訊:
陳家駿  台灣資訊智慧財產權協會 理事長
 
 
參考資料:
USA v. Nathaniel Chastain, Indictment, No. 22 CRIM 302 (S.D.N.Y.) filed. 2022/5/31.
Department of Justice: Former Employee Of NFT Marketplace Charged In First Ever Digital Asset Insider Trading Scheme. U.S. Attorney’s Office, 2022/6/1.
‘Buckle up, everyone.’ Nate Chastain’s arrest shows the DOJ is serious about a crypto crackdown. Fortune, 2022/6/7.
Disgraced OpenSea manager arrested for insider trading. The Verge, 2022/6/1.
NFT平台OpenSea前員工涉嫌內線交易遭起訴洗錢及詐欺。科技新報,2022/6/2
NFT sellers Ethan Nguyen, Andre Llacuna conspired to commit wire fraud, money laundering? CONAN Daily, 2022/5/29.
 
 
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