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軟銀Pepper機器人夢碎或戰略轉變

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科技產業資訊室 (iKnow) - Gloria 發表於 2021年7月27日

圖、軟銀Pepper機器人夢碎或戰略轉變
 
當軟銀集團執行長孫正義在2014年推出睜大眼睛的機器人Pepper時,他描繪了一個曾經僅限於科幻小說的願景,並宣示他的公司將成為個人機器人新時代的領導者。但是歷經七年後,這一願景以及公司對Pepper期望被證明過於樂觀。

根據軟銀在2021年5月下旬在巴黎舉行的內部會議指出,最遲軟銀將在2023年停止銷售新的Pepper機器人。軟銀Robotics營運長則是對外宣稱,其將致力於確保Pepper以某種形式生存下來,也許會採用新的設計。

軟銀在2012年收購一家法國機器人新創公司Aldebaran之後,設計出了Pepper。孫正義期望Pepper能讓機器人從工廠製造工具轉變成人們日常生活的伴侶,並進入每一個家庭之中。

但是其功能一直受到限制,除了基本對話之外,在胸口安裝的平板電腦可與人進行互動,以及手勢唱歌。這幾年Pepper並沒有進行大幅度軟體升級,當然也無法承擔太多日常生活的任務。既然如此,其銷售價格198,000日幣(約1,800美元)加上每一個月的14,800日幣的月費支出,讓許多家庭根本覺得不划算。

就如同智慧型手機一樣,Pepper機器人必須隨時透過軟硬體更新來強化其功能。但是隨著Pepper的供電電池正在老化,而胸口安裝的平板電腦也沒有最新安全更新,而是讓過時安卓作業系統持續運作。

之後Pepper改變戰略,進攻企業市場。因此其透過軟體編程在可預測的環境中執行任務,例如:在商店或餐館問候顧客。

但是位在巴黎的設計Pepper的團隊,與位於東京的軟銀總部,由於文化差異且溝通不良,傷害了Pepper的長期發展。除了初期生產27,000台之外,之後幾個月內銷售量下降到不到100台,這給了軟銀一個讓Pepper逐步退出市場的理由。根據消息得知,位在中國的富士康生產Pepper的一家工廠面臨停產,且已經關閉。

儘管Pepper幫助將軟銀的名聲傳播到了世界各地,但是一些客戶在租賃期結束之後逐步歸還該機器人。之後軟銀於兩年前推出了自動吸塵器Whiz,試圖重新啟動其機器人業務。在COVID-19大流行推動市場對Whiz的需求,於4月至6月季度的訂單為8,000台。這使得軟銀考慮設計其他個人化機器人產品,包括:一種製作拉麵的產品。

由於經濟低迷迫使孫正義改變戰略,出售資產以穩定集團的資產負債表並推動投資組合公司優先考慮創造現金,因此於2021年6月軟銀機器人團隊面臨重組,其中包括計劃裁員一半的巴黎員工。

未來專注於企業客戶和教育領域銷售Pepper,或許是一條較為明確的道路,至於進入家庭市場的個人化機器人之夢,似乎是軟銀太過樂觀了。(723字)


參考資料:
SoftBank's robotics ambitions short circuit as Pepper loses power. Reuters, 2021/7/21
Softbank’s 2014 predictions of a new personal robot era now seem overly optimistic, Deal Street Asia, 2021/7/21


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