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波音及SpaceX 無人太空艙飛行測試似乎不甚順利

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科技產業資訊室 (iKnow) - May 發表於 2019年12月23日

圖、波音Starliner縮短測試飛行成功著陸返回地球

隨著美國探月計畫及SpaceX火箭技術可重複再利用,促使尖端太空科技轉化成商業利用,成為一種可能。若是太空艙也可以回收再使用,勢必更是加速太空商機的機會。目前,美國國家太空中心(NASA)選定兩種商用太空艙Starliner及SpaceX的Crew Dragon,用於往返國際太空站,主要目的將四名太空員和補給品送入太空站,並將它們送回地球,然後重複使用再度飛行。波音公司表示,他們希望可重複使用的飛行器(太空艙)多達10次。
 
NASA在2014年選擇了波音和SpaceX作為其商業船員計劃的合作夥伴,波音獲得了42億美元,SpaceX獲得了26億美元支助。兩家公司現在都已經進行了無人飛行測試,然而似乎不甚順利。
 
波音第一架太空艙Starliner縮短測試飛行後安全陸基降落在新墨西哥州
 

波音公司第一架為太空飛行員製造的太空艙Starliner,於2019年12月22日縮短測試飛行著陸返回地球,在新墨西哥州沙漠安全降落。由於時間誤差而縮短了飛行時間,原預計航行8天而縮至3天。
 
無人駕駛太空艙Starliner使用United Launch Alliance聯盟的Atlas V rocket火箭,於12月20日發射升空進行軌道測試飛行任務,3天後降落傘降落在新墨西哥州White Sands太空港的寒冷沙漠中。值得慶賀的是,這是有史以​​來第一個能夠在美國陸地上進行陸基著陸的太空艙,相較過去的降落於海洋裡再收回,這次所代表意義更進一步。
 
當Starliner以降落傘著陸,當時以25馬赫(Mach) 是聲音速度的25倍的速度穿越地球大氣層時,其灼熱溫度高達3,000華氏度(1,650攝氏度)。降落傘部署完畢後,它拋棄了隔熱罩。飛船用六個安全氣囊緩衝著陸,並以19英里/小時(30公里/小時)的速度降落。美國NASA和波音公司使用紅外攝像機從地面和空中觀察太空艙飛行。
 
根據波音公司的說法,Starliner的任務時鐘誤認該航天器處於飛行的另一個不同階段,真正原因尚不明。波音公司能夠重設時鐘,但因燃料用盡而降落地球。當Starliner進入了155英里(250公里)的穩定軌道,繞地球旋轉了33次,並進行了盡可能多的測試,以應對未來的任務飛行。 
 
然而,波音公司在這次飛行中並沒有顯示出Starliner能夠將自己停靠在國際太空站的能力,這是太空艙飛行的一項關鍵能力。因此,NASA保持其選擇權以決定是否在下一次Starliner上進行第一次真人測試飛行(Crew Flight Test),還是要求波音公司進行第二次無人駕駛測試飛行。
 
在這次測試中,波音使用United Launch Alliance聯盟的Atlas V rocket火箭,最主要是波音測試擬人化的假人“ Rosie the Rocketeer”(羅西搭火箭)的飛行,在其假人身上裝有感測器,用於測量太空人在發射和著陸時的實際感覺。
 
SpaceX的Crew Dragon中止飛行測試至明年1月11日之後
 
波音的無人太空艙縮短測試飛行降落地球後。隨之,SpaceX也宣布其太空艙Crew Dragon無人飛行中止系統測試,再延後於1月11日之後,再等待美國空軍的批准。NASA沒有給出更改日期的原因。
 
在即將進行的測試中,SpaceX將發射一枚獵鷹9號(Falcon 9)火箭,運載一枚無人的Crew Dragon太空艙,然後在飛行途中啟動太空艙的發射中止系統。如果一切順利,Crew Dragon將發射SuperDraco發動機,由獵鷹9號火箭脫落展開降落傘,然後安全降落在大西洋上。SpaceX的Crew Dragon 於今年3月飛往太空站,後來因地面站出問題而宣告失敗,並希望在2020年初開始將真人送上太空。
 
結語

目前如此看來,預計明年(2020)初進行首次載人試飛,可能延後。因為,基於保護太空飛行員的飛行安全,必須先順利完成無人飛行測試,才會進入真人安全飛行測試。而且更重要的是,太空艙能安全於陸地降落後收回,再用於下次飛行使用,如同火箭發射可回收再用,以降低太空商業應用的成本,尤其太空旅遊商機。太空技術新創公司Orion Span的Aurora Station的豪華太空酒店計劃,並希望在2022年發射升空,而維珍銀河(Virgin Galactic)計畫目標在2020~2021年內首次將旅客帶上太空旅行。 (983字;圖1)
 
 
參考資料:
Boeing's 1st Starliner Spacecraft Lands in New Mexico After Shortened Test Flight. Space.com, 2019/12/20.
SpaceX's Crew Dragon In-Flight Abort Test Will Now Launch No Earlier Than Jan. 11. Space.com, 2019/12/20.


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