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超收權利金議題:美法院仲裁高通須退還黑莓公司8.15億美元超收權利金

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科技產業資訊室 (iKnow) - 朱子亮 發表於 2017年4月24日

即使,企業已與高通簽署一份預先支付權利金且不可退款之SEPs授權協議,以獲得高通晶片供應及使用許可。但是,當銷售不如預期時,仍有機會向高通索回已支付款項。

2017年3月3日,美國半導體晶片大廠高通(Qualcomm)與加拿大智慧手機製造商黑莓公司(BlackBerry)的權利金仲裁案中敗訴,加州舊金山高等法院裁定高通必須返還8.15億美元授權費給黑莓公司。包含利息和合理律師費之最終賠償數額,預計將在5月30日聽證會舉行後公佈。
 
高通在4月12月官方聲明中,表示不同意仲裁結果,但說明前述仲裁結果具約束力及不可上訴,以及僅適用在高通與黑莓公司專利授權協議中特有之預付權利金條款,而不影響與其他授權對象之任何協議。

高通是無線通訊基頻處理器晶片(baseband processor chip)主要供應商,持有眾多的2G/3G/4G無線通訊標準關鍵專利(SEPs),且SEPs權利金收入成為高通重要獲利來源。其SEP授權策略,主要以基頻晶片供應做為談判籌碼,來迫使談判對象接受較嚴苛之授權條件;各家智慧手機製造商與高通達成之授權協議條件互有差異,部分廠商選擇在手機產品上市銷售之前,先批量預付權利金。

2010年當時,黑莓智慧手機業務正面臨蘋果及安卓手機競爭而衰退之前,選擇與高通簽署一份預先支付權利金且不可退款之SEPs授權協議,以獲得高通晶片供應及使用許可。黑莓公司選擇向高通預先支付權利金之理由,當時黑莓高層預期智慧手機銷量將逐年成長,然實際情況並非如此。2010年至2015年期間,BlackBerry向高通支付達20 ~ 23億美元權利金。然而,其智能手機銷售量在2010年3700萬支,2012年雖成長到5300萬支,至2015年時嚴重下滑至僅300萬支。黑莓手機銷售量遠低預期,導致出現超額支付權利金情形,故要求高通退還部分已支付款項。

因應黑莓公司要求,高通同意退還所支付權利金,實施一金額上限(天花板)方案,然而前述方案,遲遲未獲得實行,高通仍持續向黑莓收取權利金,且表示已繳納費用是不能退還的,導致雙方爭論。高通所同意實施之權利金天花板方案,是否適用於黑莓公司就2010至2015年間智慧手機銷售所預先支付、附帶有不可退款條件之權利金,倘若為是,則高通必須退還黑莓公司實際支付金額與權利金上限數字之價差部分。2016年4月20日,兩家公司達成協議,決定就前述爭議,訴諸法院仲裁。2017年3月3日法院仲裁出爐,裁定高通須退還黑莓公司8.15億美元超收權利金。
 
結語
如今,黑莓轉型朝向商用軟體業務、智慧手機應用和資訊安全軟體開發為主。黑莓與高通雙方仍存在長期合作關係,在特殊應用機體電路(ASIC,application-specific integrated circuits)和汽車行業安全保障解決方案等方面,仍為重要技術合作夥伴。
 
伴隨著退出手機製造業務,黑莓公司在專利訴訟方面顯得日益活躍。2016年8月,黑莓公司使用23件專利來控告美國商用電信設備大廠Avaya以及手機製造業者BLU Products;2017年2月14日,黑莓公司再度控告芬蘭諾基亞(Nokia)之無線通訊基站產品及軟體服務,侵害其11件3G/4G 通訊標準專利。毫無疑問,黑莓追隨諾基亞、摩托羅拉腳步,進行專利貨幣化策略。

現今,高通無線通訊SEPs授權的商業模式,正面臨各國監管機關調查和智慧手機製造商的接連反擊。2015年中國裁罰高通9.75億美元,2016年12月28日,南韓也裁罰高通8.65億美元,還有,在台灣、日本及歐盟也都啟動反壟斷行為調查。其中,關於蘋果公司索回回扣10億美元部分,因蘋果配合南韓FTC反壟斷調查提供對高通不利資料,因此高通拒絕支付每季10億美元回扣(為雙方BCPA中所訂立之條款)給蘋果,因此蘋果正對高通提訴要求退回。
 
未來2~3年,隨著其他各國家對高通SEPs授權模式不正當行為調查,使高通的企業營運潛藏著法律風險。(1122字;圖1)
 
 
參考資料
1. Arbitration Panel Awards Refund to BlackBerry - Qualcomm Press Release, APR 12, 2017
2. BlackBerry Awarded U.S. $814,868,350.00 in Arbitration Against Qualcomm, April 12, 2017
3. Qualcomm loses legal battle with Blackberry, must pay $815M, April 13, 2017
4. BlackBerry stock price surges after it wins $815 million from Qualcomm, April 12, 2017
5. Blackberry wins US $815M lawsuit Against Qualcomm For Overpaid Royalties, April 18, 2017
6. Payday for BlackBerry as Qualcomm loses patent case, April 18, 2017




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