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透過Aevum無人機運載火箭發射低軌道衛星,將為產業帶來新變革

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科技產業資訊室 (iKnow) - Gloria & May 發表於 2021年2月22日

圖、Aevum無人機運載火箭發射低軌道衛星

隨著數百顆低軌道(LEO)衛星的發射,未來衛星傳送服務將達到新的效率境界。近期,SpaceX啟動了第一個專門的小型衛星共乘計劃任務(SmallSat Rideshare Program Mission)。這一獵鷹9號的發射,帶有10顆Starlink衛星和133架商業及政府航天器的任務Transporter-1,這是業界首次執行完成單一任務。

神祕新創公司Aevum總部設在美國阿拉巴馬州,推出無人機「Ravn X」作為衛星發射載具,也就是以(無人)飛機將火箭載送到高空後發射,類似Virgin Orbit 或 Stratolaunch概念以有效載荷提供LEO小衛星發射。

一般而言,採用火箭將衛星送入太空都是採用具備地面發射基地的方式進行火箭升空的任務。但是這一方式不僅非常昂貴,而且非常耗時。如果Aevum真的能夠透過旗下無人機運送LEO衛星,不設限於天氣及發射平台地點,這對於產業來說,不僅花費更少且更省時間。

自動駕駛發射(Autonomous Launch)與地面發射或空中發射不同,它涉及全球性的,完全自動駕駛的,自動飛行,自動管理,自動操作的智慧系統,稱之為自動駕駛發射架構。其在協同行動,將有效載荷從任何地面來源傳送到低軌道的任何空間目的地。自動駕駛發射架構可以優化每次發射,並考慮了各種變數,包括:天氣條件,空中交通,軌道目的地,有效載荷重量,地勤人員時間表以及其他複雜的物流流程,以自動提供端到端的無縫服務。

自動駕駛發射飛機(Autonomous Launch Vehicle;AuLV)的運行就像一般飛機一樣,使用任何一英哩的跑道,並需要一個8000平方英呎的停機坪即可。憑藉著這些車隊,Aevum計劃每180分鐘提供一次按需求調度的精確軌道運送服務。

Aevum表示,Ravn X80英尺,翼展60英尺18英尺,全重 25 公噸,是目前世界上最大的無人機。在 Ravn X 下方掛載的是「火箭」的部份,火箭分成兩級,最終可以將大約 100 公斤重的酬載送入低地軌道。Ravn X 主打在 3 小時內就起飛並發射火箭,瞄準特殊任務型客戶,例如:軍方或政府需求。

Aevum在專屬軟體的驅動下,無人機會根據設定之指定高度,並進行發射火箭並將小型衛星的載荷送入低軌道。一旦完成LEO交付,其便會返回地球,降落並停放在停機坪。根據Aevum聲稱,該發射系統的可重複使用率為70%,未來其將逐步將這一比例提升至接近100%

Aevum預計這種可以發射衛星的大型無人機將從2021年開始試飛。現今其已經獲得了超過10億美元的發射合約。其中,包括與美國太空部隊(the U.S. Space Force)簽訂的將360顆衛星送入低軌道的合約,這一切可能最快在2021年就發生。

總之,自動駕駛發射模式有望降低進入太空的障礙,應用領域包括:氣象監測、農業、物聯網以及國防和情報等產業受益,也能確保美國太空部隊能夠應對未來威脅產生關鍵性的影響力。(739字)


參考資料:
LEO Satellites Now Delivered By Drone. ELE Times, 2021/2/17
World's biggest drone will send satellites into space on a rocket. CNET, 2021/1/29
 

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