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SpaceX小型衛星共乘計畫,低價吸引Planet加入

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科技產業資訊室 (iKnow) - 何思穎、張小玫 發表於 2020年6月11日

圖、SpaceX小型衛星共乘計畫,低價吸引Planet加入

SpaceX小型火箭共乘計劃(smallsat)採取低價策略,吸引並徹底改變了小型衛星公司的商機及命運。

SpaceX於2019年8月5日宣布的小型火箭共乘計劃(smallsat),最先以150公斤的小衛星收取225萬美元的費用,稍後8月28日宣布,調整價格後的smallsat火箭共乘計劃,每顆200公斤小衛星基本收費200萬美元,超過每公斤額外增加5,000美元。從2020年3月開始,每月至少提供一次共乘發射機會。

Planet將成為SpaceX首個小型衛星共乘計劃進入太空的成員。據知在未來幾週,SpaceX的獵鷹9號火箭(Falcon 9)將再發射60顆自家的Starlink網路衛星,同時共乘搭載衛星運營商Planet的3顆小衛星。Planet預計發射的3顆衛星,將加入該公司在近地軌道上的SkySat星群之中。SkySat星群由15個太空飛行器(spacecraft)組成,每個太空飛行器的大小近似於一台洗衣機,用來拍攝高解析度的地球影像。Planet計畫再增加6顆衛星使整個星座更完全——3顆將隨著下一次的獵鷹9號火箭升空,另外3顆則是隨著2020年7月的獵鷹9號Starlink發射升空。
 
其實,Planet曾於2018年12月利用獵鷹9號發射了7顆衛星,其中包括2顆SkySat衛星,該次發射被稱為SSO-A任務,是一次壯觀的飛行共乘,一次發射約64顆衛星,委由另一家名為Spaceflight公司發射。但現在SpaceX直接與小型衛星運營商合作,協調獵鷹9號的飛行共乘,這也是SpaceX去年宣布的運營新計劃一部分。
 
Planet很滿意直接與SpaceX合作是十分有效率的經驗,從最初與SpaceX簽訂合約到實際發射,整個過程只花了約六個月。其實,SpaceX以分批發射的方式,每次發射60顆Starlink衛星,2020年大概每月進行一次。這也提供小型衛星公司付費搭順風車的機會。
 
這3顆SkySat衛星將放在60顆Starlink衛星的頂部,這些衛星全部都會裝在獵鷹9號火間的錐頭(nose cone)。一旦這3顆以及接下來的3顆SkySat衛星發射完成,Planet就能夠為客戶提供一項新服務:一天最多可拍攝12次地球上特定地點的影像。這6顆SkySat衛星將經過南北緯53度的軌道,這些區域的「再訪率」也會隨之提升。至於其他地區,SkySat每天最多可以捕捉同一地區的影像7次。
 
這個新功能與Planet提高其影像解析度同時推出。該公司在過去六個月中對SkySat衛星「降低高度」,使之更貼近地球。這有助於將影像解析度從每像素約2.6英尺(80公分)提高到每像素約1.6英尺(50公分)。Planet還釋出線上儀板表,客戶可以透過此介面向Planet太空飛行器申請拍攝高解析影像。
 
再發射兩次,Planet就發射完21顆衛星,達到啟用SkySat星群的完整衛星觀測地球的任務。(703字;圖1)
 
 
參考資料:
SpaceX’s next Starlink launch will boost three hitchhiking satellites to orbit. The Verge, 2020/6/9. 
SpaceX rideshare program putting downward pressure on prices. Space News, 2020/5/18.
SpaceX revamps smallsat rideshare program. Space News, 2019/8/29.


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