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無人機普及時代即將到來

關鍵字:無人機(Drone)
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科技產業資訊室 - Kyle 發表於 2015年10月5日
2010年時,美國聯邦航空管理局(Federal Aviation Authority)曾經預言,到了2020年時,美國無人機的數量將達到1.5萬架。可是現在的發展趨勢是每個月的無人機銷售量都已經遠遠超過這一個數字,而且瘋狂追逐無人機,其他國家更是卯足全力搶佔無人機領域。

許多專家認為,現今無人機領域取得的重大進步與20世紀80年代個人電腦領域開始迅速發展極為類似,就如同當時蘋果和IBM剛剛分別推出麥金塔和PS/2,而成為業餘愛好者的玩具,後來個人電腦卻變成企業和個人的必需品,無人機也將循著這軌跡往前進。

無人機領域的先鋒AR和Phantom,就像是蘋果與IBM一樣。其中,AR是法國公司Parrot推出的無人機,於2010年大賣。由於其是非常容易飛行的四軸無人機,且能向智慧型手機發送視訊。到了2013年,中國無人機製造商DJI發佈Phantom,可讓一般用戶體驗專業級的航空攝影。Phantom的最新版本零售價格不到2千美元,且可持續拍攝20分鐘視訊。

雖然目前無法預判這兩家公司主導無人機領域還會多久,但是美國諮詢公司Dronelife.com認為,Phantom有限的飛行時間將成為其致命缺點。如果其能夠製造出飛行一小時以上的無人機或許能改變市場。但是其必需突破偵察與閃避(sense and avoid)技術領域,以讓無人機能夠即使躲避障礙已減少錯誤發生。

對於無人機來說,偵察與閃避技術如果沒有額外感測器,比如雷達,難以確保無人機在公共領空中安全的飛行。如果利用無人機本身攜帶的視訊攝影鏡頭即時識別物體,這會形成無人機本身需要龐大的運算能力,就會減少飛行時間。目前有些公司正嘗試解決這個問題,例如:美國Bio Inspired Technologies公司正試圖利用神經網路解決這個問題。

無論哪種方法最終獲勝,最終能理解環境的無人機在某種程度上將更為有用。例如:在有必要的時候,無人機可識別其操控者及其駐地。或者可以在森林中巡航以便發現火災,或者尋找失蹤者等

簡單來說,延長飛行時間可以讓應用變得更為有用。最常見的方式就是在半空中將無人直升機變成無人飛機,前者依賴耗電的葉片旋轉停留在空中,而後者利用固定機翼飛行效率更高。美國Krossblade公司推出的SkyProwler看起來更像飛機,但它有四個螺旋槳可以伸出體外,幫助其垂直起降。

總之,Parrot和DJI雙巨頭壟斷無人機市場的日子似乎不會太久。就如同IBM曾經佔據個人電腦領域的半壁江山,但隨著大量競爭對手進入以及創新加入,其領導地位就往下走,這在無人機普及時代絕對會發生。(816字)

圖一、2015年全球消費性無人機出貨量與市場規模預估

Source : KPCB,2015年

圖二、無人機普及時代即將到來


參考資料:
  1. Welcome to the Drone Age. Economist, 2015/09/26. at http://www.economist.com/news/science-and-technology/21666118-miniature-pilotless-aircraft-are-verge-becoming-commonplace-welcome


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